巴拿馬運河

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巴拿馬運河,繫結太平洋大西洋運河也,位巴拿馬共和國中,全長八十一公里又三百,寬百五十至三百米不等。水深十四米。七萬海輪可暢行焉。以其溝通二洋,舉世頗獲其利,近歲,每歲行船萬四千有奇,行貨逾二億噸。

夫北美洲北寬而南窄,餘脉綿延百里,自墨西哥以來,循西北而東南,繫乎南美大陸,惟於巴拿馬之地,忽折轉東北,旋複歸東南,其走向與二洲大勢相錯,名曰巴拿馬地峽。運河既處其間,加之初浚之日,物力不逮,為取其便利,遂依地勢而行,運河水道陡轉,固非逕通東西者也,故不得不細言之:夫西行之船,當先入加勒比海,於科隆南入加通湖;湖內返變道東南,沿河行至巴拿馬灣,再西轉方入太平洋。運河水位又高乎洋面二十米有奇,故其間六設船閘以通往來,每須陞船,輒入淡水以計。以其航道曲折蜿蜒,船當循導航之以引止,方可無虞焉。

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十六世紀中,歐洲諸強拓荒新大陸, 其南北二美洲間有國名曰哥倫比亞,界乎二大洋間而絕水路往來。東來之船有欲西達太平洋者,當遠行至南美佛恩角麥哲倫海峽,頗費周章。時西班牙王查理五世即嘗諭令勘測,欲鑿河道,惟限乎物力,未果。

迨至一八七九年,諸國議決,以法國承其事。翌年元日,法府立「全球巴拿馬洋際運河公司」,籌資浚之,時曆八載,耗法郎二十億,終以物力不逮,其地又多瘧疾黄熱病,勞工死傷無數,中途以廢。

一九零三年,時美國總統羅斯福以運河大利,欲續承其事,因商之於哥倫比亞,然哥國議會未之允,美遂陰資巴拿馬之二心者裂其土,立巴拿馬共和國。十一月十八日,美巴立約,美國以美金千萬,得永借河區,並得沿河築路駐軍。又以美金四千萬,購法國運河開發權。乃於法國所浚故道,續為開拓,複累耗美金三億七千萬,又歷時凡十有一年乃就。累掘土二億六千萬方,計亡五千六百又九人。

一九一四年,八月十五日,功成通航。較之行經麥哲倫海峽,短其行程萬四千八百公里。

河之初成也,美府立巴拿馬運河管理委員會掌其管,以美人為酋,巴人襄之。運河沿岸,儼然國中之國,迨至一九九九年,方循巴拿馬運河條約,還付巴國。巴國立誓,運河一區永久中立,以利天下,惟立巴拿馬運河管理局,取導航之費以資河道運營,每船或酬萬金。

河通百年,時事巨變,今之海輪,輒以數十萬噸計,河淺不堪其用。巴國遂於二零零七年複拓之,期於二零一四年竣工。斯時,歲行之貨計可六億噸矣。